domenica, Giugno 20

Vaccinazione Covid-19: cosa si può imparare dal furto di vaccino anti-polio del 1959? L’analisi di Paula Larsson, University of Oxford

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Ci troviamo in un momento precario della salute globale. Molte persone stanno aspettando con ansia il loro turno per ricevere un vaccino per Covid-19, ma la campagna è lenta e disorganizzata, con molti Paesi che devono far fronte a carenze di approvvigionamento.

Le condizioni sono mature affinché gli opportunisti possano sfruttare la situazione. Rapporti di salti di fila non etici da parte delle élite ricche hanno iniziato ad emergere, mentre altri avvertono del potenziale per un commercio nero di vaccini.

Questa non è la prima volta che le persone aspettano con ansia un vaccino. Lo specchio della storia rivela il disagio dell’emozione che accompagna momenti come questi, così come le oscure conseguenze che possono sorgere quando i malfattori ne approfittano.

Un caso in particolare si distingue come una lezione importante per oggi: quando migliaia di dosi di vaccino furono rubate da uomini armati durante una carenza di forniture nel 1959.

Era l’estate del 1959, quando l’ultima grande epidemia di poliomielite colpì il Canada. Il Québec aveva registrato il maggior numero di casi quell’anno, con i giornali che hanno riportato oltre mille casi e 88 morti.

Sebbene le autorità sanitarie di Montréal abbiano avvertito il pubblico sulla gravità dell’epidemia estiva, hanno anche implorato la popolazione di mantenere la calma. Questo era tutt’altro che confortante per i genitori che temevano per i loro figli.

L’infezione da poliomielite poteva causare paralisi permanente ed era mortale nel cinque per cento dei casi. Gli abitanti di Montréal si sono precipitati alle cliniche dei vaccini, a volte aspettando per ore sotto la pioggia.

La produzione di vaccini in Canada era limitata a due soli laboratori, la maggior parte fornita da Connaught Labs dell’Università di Toronto. Ciò mise un’intensa pressione sulle forniture di vaccini e il Québec, come il resto del Nord America, dovette presto affrontare una carenza di vaccini.

Ad agosto, Montréal stava aspettando disperatamente altri vaccini. È stato un grande sollievo quando un’enorme spedizione di fiale rosso ciliegia è arrivata da Connaught Labs alla fine del mese. La fornitura era sufficiente per coprire la città e l’eccedenza era pianificata per la ridistribuzione in tutta la provincia.

Eppure la ridistribuzione non è mai avvenuta. Un uomo di nome Jean Paul Robinson, un lavoratore temporaneo di vaccini, aveva trovato le circostanze troppo allettanti. Robinson era stato incaricato di eseguire fiale tra le varie cliniche. Sapeva che c’era carenza e che le persone erano disperate. Sapeva anche dove era conservata la scorta principale di vaccino: presso l’Istituto di microbiologia dell’Università di Montréal.

Alle 3 del mattino del 31 agosto 1959, Robinson e due complici fecero irruzione nell’università armati di revolver. Per prima cosa rinchiusero la guardia notturna in una gabbia con 500 scimmie da laboratorio. I ladri ruppero quindi la serratura dell’enorme frigorifero, saccheggiarono tutte le casse del vaccino e rubarono l’auto della guardia come veicolo per la fuga. Alla fine, presero 75.000 fiale, del valore di $ 50.000 (equivalenti a quasi $ 500.000 oggi). Robinson affittò un condominio vuoto e nascose il suo bottino.

Il crimine ha scioccato il Paese. Il giorno successivo, la città ha annunciato di aver completamente esaurito le scorte di vaccini. I giornalisti pubblicarono reportage di madri disperate allontanate invano dalle cliniche per vaccini.

Fu chiamata la polizia provinciale e una squadra speciale di investigatori di quattro uomini è stata riunita. Iniziarono intervistando la sfortunata guardia notturna. Non si riuscì a identificare i colpevoli – che indossavano leggings di nylon sui loro volti – ma li ha sentiti parlare del trasporto dei vaccini. La conversazione fornì l’unico indizio: sembrava che almeno uno degli uomini avesse ‘familiarità con i termini medici’.

La polizia portò uno studente di medicina per interrogarlo. Il giorno successivo sequestrarono una scorta di vaccino fresco dagli scaffali di una farmacia di Pont-Viau. Le fiale confiscate mostravano lo stesso numero di serie della fornitura mancante. Eppure interrogare sia lo studente di medicina che il farmacista non portò la polizia da nessuna parte, e nei giorni successivi tutte le piste si esaurirono. Peggio ancora, sembrava che la città stesse affrontando un aumento delle infezioni, con altri 36 pazienti ricoverati in ospedale.

Nel frattempo, Robinson stava cercando di capire cosa fare con la sua scorta di vaccino illecita. Mantenere il prodotto freddo era un compito difficile: se lasciato non refrigerato per troppo tempo, il vaccino sarebbe stato inutile. Riempì il frigorifero (risparmiando uno scaffale per la birra), mentre il resto delle casse fu semplicemente lasciato sul pavimento a temperatura ambiente. Sebbene fosse stato fortunato a vendere 299 fiale per una bella somma di 500 dollari al farmacista di Pont-Viau, rinunciare al resto del vaccino era troppo rischioso.

Con la possibilità che la polizia fosse più interessata a recuperare le fiale che a catturare il colpevole, Robinson chiamò la polizia. Fingendosi un cittadino preoccupato, dichiarò di aver visto un gran numero di casi sospetti etichettati come ‘Connaught Laboratories’ caricati da un’auto in St. Hubert Street nell’East End.

La polizia scoprì rapidamente i casi mancanti di vaccino, ma prima che potessero essere utilizzati, i vaccini avrebbero dovuto essere testati a fondo. Questo processo avrebbe potuto richiedere fino a due mesi, il che significava che le fiale non sarebbero potute essere utilizzate nonostante l’epidemia. Non era previsto l’arrivo di nuove spedizioni del vaccino per qualche altra settimana.

Il pubblico ha accolto l’esito dell’indagine con indignazione, con la Montréal Star che è arrivata al punto di ipotizzare che la polizia avesse stretto un accordo con i colpevoli per recuperare il vaccino. In verità, ha dichiarato, “nella storia della giustizia in Canada, questo caso deve essere senza precedenti”. I vaccini rubati furono poi finalmente autorizzati per l’uso generale in ottobre.

Da parte loro, la polizia non aveva finito di indagare. Ben presto hanno rivolto la loro attenzione all’identificazione del colpevole. Scoprirono che l’uomo che aveva fornito la soffiata alla polizia era anche l’uomo che aveva venduto al farmacista di Pont-Viau le sue 299 fiale. Le prove contro Robinson continuarono a crescere quando il custode del condominio lo identificò. Dopo aver negato tutte le accuse, Robinson fuggì. Fu scoperto tre settimane dopo mentre si nascondeva in un piccolo capannone in una ‘fattoria isolata’.

Perseguire Robinson si è rivelato un compito molto più difficile e il caso alla fine è andato in pezzi. Sebbene uno dei suoi complici avesse originariamente identificato Jean Paul Robinson come la mente della rapina, quando il processo arrivò due anni dopo, il testimone ritrattò la sua dichiarazione originale (in seguito sarebbe stato accusato di falsa testimonianza).

Lo stesso Robinson si è dimostrato imperturbabile durante gli interrogatori in aula. Si è dipinto un cittadino dallo spirito pubblico che aveva semplicemente cercato di ‘recuperare’ i vaccini rubati dalla vera mente criminale: un uomo misterioso di nome Bob. Robinson ha affermato che Bob aveva organizzato tutto prima di scomparire e sfuggire alla giustizia. Il giudice alla fine ha stabilito che, sebbene la storia di Robinson fosse “strana e un po ‘inverosimile”, alla fine, “la Corona non aveva dimostrato un caso oltre ogni ragionevole dubbio” ed è stato assolto.

Mentre milioni di persone in tutto il mondo attendono con ansia la distribuzione dei vaccini Covid-19, questo caso avverte delle possibili conseguenze di programmi di vaccinazione disorganizzati e mal pianificati. Coloro che cercano di trarre profitto dagli errori, dalla carenza e dalla disperazione sono là fuori, ed è importante che i responsabili politici lo tengano presente mentre i programmi di vaccinazione vengono lanciati.

 

Traduzione dell’articolo ‘COVID-19 vaccination: What we can learn from the great polio vaccine heist of 1959’ da ‘The Conversation’

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