giovedì, Ottobre 21

Mengla: un virus simile ad Ebola in Cina L'analisi di Muhammad Munir della Lancaster University

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Scienziati provenienti da Cina e Singapore hanno recentemente comunicato la scoperta di un virus simile ad Ebola nel fegato dei pipistrelli della frutta nella provincia dello Yunnan, in Cina. Il virus Mengla, chiamato per la contea in cui è stato scoperto, condivide molte delle caratteristiche del mortale virus Ebola e ha il potenziale di infettare gli umani.

Il virus Mengla appartiene alla piccola ma micidiale famiglia di filovirus, che comprende Ebolavirus, Marburgvirus e Cuevavirus. Questi virus sono noti per causare una grave febbre emorragica negli esseri umani e nelle scimmie, ma non vi è alcun suggerimento che il virus Mengla sia stato trasmesso agli esseri umani.

Alcuni scienziati in Cina avevano precedentemente trovato prove, sotto forma di anticorpi, di diversi filovirus nei ratti di Rousettus ed Eonycteris e hanno fornito prove del fatto che erano filovirus – inizialmente etichettati come ‘non classificati’. Questi stessi scienziati hanno poi esteso le loro indagini per esplorare la genetica di un virus raccolto dai pipistrelli di Rousettus della contea di Mengla.

Avendo geneticamente sequenziato il virus Mengla, hanno scoperto che ha una somiglianza genetica del 32-54% con noti filovirus e si trova da qualche parte tra i virus Ebola e Marburg nell’albero evolutivo. Tuttavia, il virus Mengla è abbastanza diverso da giustificare il proprio genere. Il nuovo genere è stato denominato Dianlovirus e si trova nel gruppo dei filovirus.

Il genoma del virus Mengla indica che porta una proteina sulla sua superficie che è simile ad altri filovirus che possono infettare i mammiferi. Hanno scoperto che il virus Mengla utilizza lo stesso recettore NPC1 utilizzato da altri filovirus per entrare e infettare le cellule, il che suggerisce che potrebbe infettare esseri umani, scimmie, cani, criceti e pipistrelli. Il virus ha il potenziale di infettare direttamente gli esseri umani o prima infettando altri animali. Tuttavia, sono necessari ulteriori studi per dimostrare questo potenziale.

Gli scienziati hanno paragonato questo nuovo genoma virale ai virus Ebola e Marburg e hanno identificato incredibili somiglianze nel modo in cui è organizzato il genoma. Sebbene gli scienziati non abbiano ancora sequenziato l’intero genoma del virus, vi sono prove convincenti del fatto che il virus Mengla può passare agli umani attraverso l’urbanizzazione e la deforestazione e la stretta interazione tra uomo e animale che ciò incoraggia.

Tra tutte le specie selvatiche, i pipistrelli rappresentano il secondo gruppo più diversificato di mammiferi e ospitano più di 65 agenti patogeni umani. I pipistrelli sono particolarmente noti come portatori di filovirus. Nel 2018, un nuovo virus Ebola è stato scoperto in pipistrelli dalla coda libera in Sierra Leone. Le caratteristiche del nuovo virus Bombali sono simili ai virus Ebola precedentemente scoperti, ma il rischio per l’uomo è più alto perché i pipistrelli a coda libera sono noti per essere appollaiati nelle case delle persone. E almeno una specie di pipistrello in Africa è stata trovata per ospitare il virus Marburg, indicando il potenziale ruolo dei pipistrelli nella diffusione dei filovirus a causa della stretta abitazione residenziale tra umani e pipistrelli.

Recenti scoperte di nuovi virus nei pipistrelli e il loro potenziale nella diffusione delle malattie ha minacciato la salute pubblica globale, specialmente in Africa, a causa del consumo di ‘carne di animali selvatici’. Inoltre, i pipistrelli da caccia sia per il cibo che per il denaro hanno messo gli esseri umani a un rischio significativamente maggiore di diffusione di virus zoonotici (da animali ad umani).

Le recenti epidemie di filovirus hanno sfidato i funzionari sanitari in Africa nel contenere la malattia ai confini e ostacolare la diffusione in Europa. Ora l’identificazione di questo nuovo virus Mengla spiega la diversità genetica dei filovirus oltre all’Africa. È un avvertimento che dobbiamo monitorare continuamente e rispondere rapidamente alle situazioni di emergenza della possibile emergenza futura della malattia. Nell’ultimo decennio sono stati segnalati diversi virus nuovi nei pipistrelli, che sottolinea la necessità di studiare continuamente la diversità dei virus emergenti e il loro potenziale di causare infezioni negli umani e in altri animali. Queste informazioni aiuteranno a pianificare le future strategie di mitigazione, compresi il controllo e i trattamenti, nonché la gestione a lungo termine dei rischi di malattia.

Traduzione e sintesi dell’articolo ‘Mengla: the Ebola-like virus recently found in China’ di Muhammad Munir, Lecturer in Biomedicina della Lancaster University, per ‘The Conversation’

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